Flora

Las plantas son la base de toda la vida dentro de las Islas Galápagos. Con alrededor de 560 especies nativas de plantas “superiores” (plantas que llegaron a las islas por medios naturales), en cuyas islas aproximadamente un tercio son endémicas, la vida vegetal de Galápagos es tan extraordinaria como su vida silvestre. Muchas especies son tan diferentes de otras de otros lugares que se agrupan en sus propios géneros endémicos. Estos incluyen Scalesia, el “árbol de la margarita” endémico, que ha evolucionado hasta convertirse en una gran cantidad de especies diferentes en un paralelo botánico directo de los pinzones de Darwin. Estas plantas, combinadas con las 200 especies de plantas introducidas y las 500 especies de musgos, líquenes y hepáticas, forman un ecosistema complejo que se puede dividir en zonas de vegetación específicas:

Zona Costera

La zona de vida más baja de la isla es la zona costera. Esta zona siempre verde se basa en la capacidad de tolerancia a la sal de ciertas especies en la interfaz tierra/mar. El tipo de vegetación que se encuentra varía mucho y se puede dividir en zonas: la Zona Costera Húmeda o Zona de Manglares y la Zona Costera Seca. Los manglares tolerantes a la sal forman bosques en calas y en aguas saladas poco profundas. En Galápagos existen 4 variedades de Manglares incluyendo el Mangle Negro, Mangle Blanco, Mangle Rojo y Mangle Botón. En la zona costera seca, especialmente en las playas, existen enredaderas, pastos y arbustos. Muchas plantas en esta zona están adaptadas a la dispersión por el mar y pocas son endémicas debido a la naturaleza inestable del medio ambiente y las altas tasas de inmigración.

Zona árida

Esta es la zona de vegetación más extensa que se extiende desde la playa hasta una altura de aproximadamente 197 pies (60 m). Es un bosque semidesértico dominado por árboles y arbustos de hoja caduca y hogar de muchos cactus de las Galápagos, incluidos el nopal, el cactus de lava y el cactus candelabro, así como enredaderas. Las plantas tienen adaptaciones para resistir la sequía. Hay un gran número de especies endémicas. Los líquenes abundan en esta zona porque son capaces de absorber la humedad de las ocasionales nieblas de Garúa.

Zona de transición

Tiene un carácter intermedio entre las zonas Scalesia y áridas, pero está dominado por especies diferentes a las de cualquiera de las zonas adyacentes, aunque aquí también se encuentran plantas de ambas zonas. El bosque sigue siendo mayoritariamente caducifolio. Es mucho más denso y diverso que el bosque de las zonas áridas y, a menudo, es difícil decir qué especie es dominante.

Zona de Escalesia

La zona de transición se fusiona con la zona siempre verde de Scalesia, que es un exuberante bosque nuboso, dominado por árboles de Scalesia pedunculata, de ahí el nombre de la zona. Este tipo de bosque se encuentra sólo en las islas más altas y, al ser la más baja de las zonas húmedas, es también la zona más rica en términos de fertilidad y productividad del suelo. Ha sido extensamente talado con fines agrícolas y ganaderos. Como es típico de un bosque nuboso, el bosque de Scalesia es muy diverso y tiene muchas especies endémicas.

Zona Marrón

Es un lugar intermedio entre el denso bosque de Scalesia y la vegetación arbustiva de Miconia. Es un bosque abierto dominado por la uña de gato, tournefortia pubescens y aunistus ellipticus. Los árboles están cubiertos de epífitas, musgos, hepáticas y helechos, que dan a esta zona una apariencia marrón durante la estación seca. Esta zona ha desaparecido debido a la colonización del hombre.

Zona Miconia

Por encima de la Zona Marrón, entre 1950 y 2300 pies (600-700 m), se encuentra esta zona húmeda que lleva el nombre del arbusto Miconia que alguna vez dominó esta región. Las vertientes sur de San Cristóbal y Santa Cruz son los únicos lugares donde existe un denso cinturón arbustivo de la endémica Miconia Robinsoniana. Los árboles nativos están ausentes en esta zona y los helechos abundan en la capa herbácea. También hay más hepáticas que en otros lugares.

Zona Pampeana

En las islas con elevaciones superiores a 3000 pies (900 m) se encuentra la zona de vegetación más alta de Galápagos, la Zona Fern-Sedge o Zona Pampa. Prácticamente no hay árboles ni arbustos y la vegetación se compone principalmente de helechos, pastos y juncos. Esta es la zona más húmeda, especialmente durante la temporada de Garúa, recibiendo hasta 2500 mm de lluvia en algunos años.

A continuación encontrará la descripción de algunas de las muchas plantas endémicas de las Islas Galápagos:

El algodón de Darwin (Gossypium darwinii, también llamado algodón de Galápagos) es una especie endémica de planta de algodón que se encuentra únicamente en las Islas Galápagos. El algodón de Darwin es un arbusto que crece hasta 3 m de altura y se identifica fácilmente por sus grandes flores de color amarillo brillante con un centro violeta de hasta 15 cm de largo. Las semillas ovaladas miden hasta 3 cm de largo y se abren produciendo algodón blanco que las aves, especialmente los pinzones y otras aves pequeñas, utilizan comúnmente para construir nidos. El algodón de Galápagos se puede ver mejor en las islas Floreana, Isabela, San Cristóbal y Santa Cruz. Los estudios genéticos indican que está más estrechamente relacionada con las especies nativas americanas, por lo que se supone que una semilla llegó desde América del Sur con el viento, en los excrementos de un pájaro o con restos del mar.

El cactus de lava (Brachycereus nesioticus) es una especie de cactus y la única especie del género Brachycereus. El cactus, es un colonizador de campos de lava, de ahí su nombre común y endémico de las islas Galápagos. Tiene espinas suaves y peludas y crece en grupos hasta una altura de hasta dos pies (60 cm). El nuevo crecimiento es amarillo y se vuelve marrón, que se oscurece a gris con la edad. Las flores de color blanco cremoso son visibles solo a primera hora de la mañana y se marchitan a menudo a las 8 de la mañana. Los frutos son de color marrón oscuro de hasta 3,5 cm de largo y con espinas amarillas. El cactus de lava se puede ver mejor en las islas Santiago, Batolome, Isabela, Fernandina, Genovesa y el islote Sombrero Chino.

La margarita endémica de hoja cortada (Lecocarpus pinnatifidus) recibe su nombre por los márgenes profundamente lobulados e irregularmente de sus hojas. Este pequeño arbusto de hoja perenne crece principalmente sobre lava desnuda o ceniza hasta una altura de 2 m. Por lo general, tiene un solo tallo y una cabeza tupida de hojas y flores amarillas como margaritas. Es una de las plantas más raras de Galápagos y del mundo, conocida únicamente en la isla Floreana. Otras especies endémicas se encuentran en la Isla San Cristóbal: Margarita de Darwin, Lecocarpus darwinii y en Española: Margarita de Fitzroy, Lecocarpus lecocarpoides.

El crotón de Galápagos (croton scouleri – chala) es un arbusto endémico del Archipiélago que crece hasta 6 m de altura. Existen cuatro variedades de croton de Galápagos. El croton de Galápagos tiene una corteza gris, hojas de color verde grisáceo y frutos redondos divididos en tres segmentos. Las pequeñas flores de color crema se asientan en espigas de hasta 10 cm de largo. Se sabe que la savia del crotón tiñe la ropa de color marrón oscuro. Se puede observar en Santa Fe, Santa Cruz, Genovesa, Santiago y la Isla San Cristóbal.

Nopal (Opuntia cactaceae) es el nombre común de los cactus más numerosos y distribuidos de las islas. Las Opuntia son un excelente ejemplo de radiación adaptativa con seis especies diferentes divididas en 14 variedades diferentes que van desde la variación gigantea de Opuntia echios que crece hasta 12 m (40 pies) de altura hasta la variación barringtonensis de Opuntia echios que se encuentra en Santa Cruz, cuyo camión Mide 4 pies (1,25 m) de diámetro. Sus tallos planos y articulados cubiertos de pequeños pelos rígidos y espinas identifican a los cactus. Las flores amarillas se convierten en un fruto cubierto de espinas de color rojo anaranjado. Estos cactus de Galápagos proporcionan hábitat y fuente de alimento para muchas de las aves y animales de las islas, incluidas dos especies de pinzones, palomas, iguanas terrestres, tortugas y sinsontes. Las Opuntias se pueden encontrar en las zonas áridas y zonas de transición de la mayoría de las islas Galápagos.

Llamado así por su forma, el cactus candelabro (Jasminocereus thingarsii) es un gran cactus endémico que crece hasta alturas de 23 pies (7 m). Tiene almohadillas espinosas en forma de tubo y flores verdes o rojas de 1 a 2 pulgadas (2 a 6 cm) de largo que se abren antes del amanecer y se desarrollan en frutos globulares de color púrpura rojizo de ca. 10 cm de longitud. Los brazos se vuelven más leñosos con la edad y cuando la planta muere, el “esqueleto” leñoso hueco queda atrás. Las tres variaciones del cactus candelabro se pueden ver en varias islas, pero mejor en Santa Cruz, Sombrero Chino y Floreana.

Galápagos Lantana (Lantana peduncularis) es un pequeño arbusto endémico que crece hasta 2 m de altura. Las flores blancas con centros amarillos forman cabezas compactas en forma de cúpula. La lantana de Galápagos se puede ver en las islas Santa Cruz, Santa Fe, Española y Floreana.

La verdolaga de Galápagos (Calandrina galapagosa), un arbusto de tierras bajas áridas de la familia Portulacaceae, sólo se encuentra en San Cristóbal (Cerro Colorado) y se considera en peligro de extinción. Hubo un tiempo en que se encontraba con frecuencia en Sappho Cove en el lado noroeste de esta isla, pero se cree que ya no existe allí. Debido a su estado de peligro de extinción existen varios proyectos de cultivo para germinar las semillas y devolverlas a su hábitat natural. La verdolaga de Galápagos es una hierba perenne ligeramente leñosa en su base y carnosa en los tallos y las hojas. Para verlo visita el Centro de Interpretación en la Isla San Cristóbal.

El tomate de Galápagos (Lycopersicon cheesmaniae), una hierba perenne endémica, se encuentra en las tierras bajas áridas, zonas de transición y zonas de Scalesia. Sus numerosas ramas están cubiertas de pelos cortos. La variedad que se encuentra en San Cristóbal es la L. cheesmaniae cheesmaniae y como en otras islas, no se cultiva. La especie de tomate que se cultiva tanto en San Cristóbal como en Santa Cruz es L. esculentum, que es un tomate de jardín común. Los agricultores de San Cristóbal ahora están trabajando para cruzar estas dos especies para crear una variedad más sabrosa, endémica y cultivada orgánicamente para vender al sector turístico.

La planta Miconia de Galápagos (Miconia robinsoniana) se encuentra en las tierras altas del sur de la isla, donde hay suficiente viento y agua. Es un arbusto grande y muy ramificado cuyo follaje va de verde a rojo oscuro. Cambia de color de verde a rojo dependiendo de la humedad y crece en rodales densos, casi impenetrables, sobre la zona de escalesia, lo que proporciona un excelente hábitat de anidación para el petrel rabadilla oscura. Las hojas largas, delgadas y puntiagudas se vuelven rojizas en períodos de sequía. Las flores tienen unos 4 pétalos, de color violáceo y situados en las puntas de las ramas. La miconia se puede ver mejor en las tierras altas de la isla Santa Cruz y en la isla San Cristóbal alrededor de la laguna “El Junco”.

Pega Pega (Pisonia floribunda) es un árbol grande y ramificado que crece hasta 15 m de altura en la Zona de Transición y suele estar cubierto de musgos y líquenes. Las flores se encuentran en pequeños racimos discretos que producen un fruto pegajoso que ayuda a su dispersión por las aves. El árbol debe su nombre español pega pega (pegajoso) a estos frutos pegajosos. Es un árbol mucho más frondoso que la mayoría de la zona y se reconoce tanto por su forma como por su follaje bastante denso. El árbol se puede ver mejor en la zona de transición de la isla Santa Cruz.

El guayabillo (Psidium galapageium), también conocido como guayaba de Galápagos, es un árbol endémico fácilmente identificable que crece hasta 10 m de altura con una corteza lisa de color gris rojizo. Hay dos especies de Psidium en Galápagos, pero mientras que la conocida guayaba cultivada (P. guajava) es introducida y altamente invasiva, la guayaba de Galápagos es nativa del archipiélago y no se encuentra en ningún otro lugar del mundo. La guayaba de Galápagos crece como un arbusto o un árbol pequeño y tiene hojas simples, de elípticas a ovoides, y flores blancas relativamente pequeñas. El fruto es una baya redondeada que comienza en color amarillo pero se vuelve de color marrón rojizo a negro cuando madura. Hay dos variedades de guayaba de Galápagos, siendo la P. g. un poco más grande. galapageium es más común que P. g. howellii. Se puede encontrar en las tierras bajas áridas y las tierras altas húmedas, donde es un componente común de la zona de Scalesia y se puede ver en las islas de San Cristóbal, Santa Cruz, Pinta, Santiago, Fernandina e Isabela.

La Tournefortia de pelo blanco (Tournefortia pubescens) es un arbusto procedente de las Islas Galápagos que debe su nombre a los pelos blanquecinos que recubren sus ramas jóvenes y el envés de las hojas. Las hojas de color verde oscuro tienen la forma de láminas elípticas o en forma de huevo, mientras que las fragantes inflorescencias comprenden filas alternas y apretadas de flores pequeñas, tubulares y de cinco lóbulos. Las flores son blancas con garganta de color amarillo verdoso y los frutos son pequeños, blancos y de pulpa fina. El arbusto crece hasta 3 m de altura y se puede ver en las tierras altas de Santa Cruz e Isabela.

El arbusto de Darwin de hojas finas (Darwiniothamnus tenuifolius) es un arbusto muy ramificado que crece hasta 3 m de altura. Prospera en una variedad de hábitats, desde campos de lava hasta tierras altas húmedas. Las hojas de hasta 10 cm de largo son alternas, generalmente agrupadas cerca de las puntas de las ramas, puntiagudas y estrechas y crecen muy juntas. Las flores crecen en cabezas radiadas, solitarias o en racimos, nacen cerca de las puntas de las ramas y tienen forma de margarita con pétalos blancos y estambres amarillos. El fruto es ca. 1 mm de largo con numerosas cerdas parecidas a pelos en la parte superior, ca. 2 mm de largo. Sus hojas tienen un olor agradable cuando se trituran y sus flores tienen un olor suave y dulce.

La pasiflora endémica de Galápagos (Passiflora foetida var. galapagensis) es una enredadera que trepa hasta 5 m de altura y cubre rocas y arbustos. Las hojas miden hasta 10 cm de largo y tienen forma de hiedra. Tiene largos zarcillos que envuelven ramas o tallos de otras plantas y hermosas flores blancas con un centro violeta. Los frutos miden hasta 3 cm de largo, tienen forma de huevo y cambian de color de verde a naranja a medida que maduran. Se puede observar en las zonas de Scalesia y Miconia de Santa Cruz y Floreana así como en Isabela.

El árbol endémico de Santiago Scalesia (Scalesia atractyloides) solo se encuentra en la isla de Santiago. La especie se creía extinta hasta que se descubrieron cinco plantas en un cráter en 1995 donde las cabras salvajes no podían alcanzarlas. El cráter fue rodeado por una valla a finales de 1997 para mantener alejadas a las cabras y proteger las plantas. En noviembre de 1998 se descubrieron dos plantas adultas más en otro sitio de Santiago, también en un acantilado fuera del alcance de las cabras, y el cerro donde crecían fue inmediatamente cercado y se espera que las plantas restantes puedan reproducirse dentro de estos sitios protegidos.

El lino Floreana (Linum cratericola) es una especie que no se descubrió hasta 1968 y se temía que se hubiera extinguido algún tiempo después de 1981, cuando se vio por última vez. Luego, en abril de 1997, dos científicos de la Estación Científica Charles Darwin (CDRS) descubrieron una pequeña población de lino en un cráter volcánico de la isla Floreana. Había sólo trece plantas, sólo ocho completamente desarrolladas, en un área pequeña de 2 x 1 m. En julio de 1997, los botánicos visitaron nuevamente y descubrieron que las plantas más pequeñas habían muerto dejando sólo ocho, pero se descubrieron cinco nuevas en el acantilado de arriba. Según el último recuento, sólo quedan seis plantas vivas, pero en junio de 1999 se inició un proyecto para estudiar estas pocas plantas restantes en un intento de salvar la especie.

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Especialista en viajes a las Islas Galápagos

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